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09 junio 2020

Coronavirus: claves científicas para 5 grandes incógnitas

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Tras detectarse en diciembre de 2019 en la ciudad china de Wuhan una acumulación de casos de neumonía de origen desconocido, los acontecimientos han derivado en una pandemia de la enfermedad COVID-19 producida por el virus SARS-CoV-2.

Muchas son las incógnitas a las que todavía se enfrenta la ciencia con respecto al virus y a la enfermedad, pero también es cierto que en estos meses se han resuelto algunas de las preguntas que rondan nuestras cabezas y acaparan titulares. Te invitamos a ponerte al día  con este recopilatorio sobre las dudas más frecuentes sobre la pandemia de COVID-19.

¿CUAL ES EL ORIGEN DEL VIRUS SARS-CoV-2? 

Aunque las teorías de la conspiración sobre el coronavirus giran en torno a un estudio de 2015 que lo ubica en un laboratorio en China, los análisis del genoma del virus confirman su  origen natural.

Y como en otras grandes pandemias históricas, parece que la enfermedad se transmitió de forma natural saltando de animales a humanos a través del proceso conocido como zoonosis. Aunque de momento no hay confirmación científica del animal exacto desde el que  virus SARS-CoV-2 dio el salto a los humanos, el cerco parece estrecharse en torno al pangolín y al murciélago. 

¿NOS CREÍAMOS PREPARADOS PARA UNA PANDEMIA? 

Basta mencionar algunas de advertencias de los últimos años, como la de Bill Gates,  la del proyecto Global de la Universidad de Oxford y incluso la de la fundación sueca Global Challenges Foundation que insistían en una clara amenaza global de esta clase, para que nos sorprenda la falta de preparación frente a la pandemia del SARS-CoV-2, causante de la COVID-19.  

BBVA-OpenMind-Yanes -Que salió mal covid 19-2-Hospital de campaña construido en las afueras de Östra Sjukhuset, en Gotemburgo, en respuesta a la pandemia. Crédito: Helén Sjöland
Hospital de campaña construido en las afueras de Östra Sjukhuset, en Gotemburgo, en respuesta a la pandemia. Crédito: Helén Sjöland

Pero lo cierto es que, tal vez, una parte del mundo sí creía estar preparada. En marzo de 2020, un equipo de expertos de la OMS publicó un análisis del nivel de preparación frente a pandemias en 182 países. Este estudio de la OMS encontraba considerables diferencias entre los estados, pero concluía que “la mitad de todos los países analizados tienen implementadas fuertes capacidades operativas de preparación, lo que sugiere que podría desplegarse una respuesta eficaz a potenciales emergencias de salud, incluyendo la COVID-19”. Sin embargo, la experiencia no parece avalar esta conclusión. 

¿CÓMO DE CERCA ESTAMOS DE LOGRAR UNA VACUNA? 

El tiempo medio desde que una vacuna comienza a desarrollarse hasta que se comercializa es de 16 años. En la fecha de publicación de este artículo, hay más de 1.700 ensayos clínicos registrados en todo el mundo para el tratamiento de la COVID-19. Sin embargo, Tedros Adhanom Ghebreyesusel, director general de la Organización Mundial de la Salud, advirtió en febrero de que pasarán como mínimo 18 meses hasta que una vacuna pueda estar lista. ¿Por qué no es posible lograrlo antes, a pesar de los enormes esfuerzos que se están llevando a cabo a nivel mundial? La respuesta está en el ciclo de vida de los ensayos clínicos

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Ya hay 62 vacunas en proceso contra el SARS-CoV-2. Crédito: U.S. Air/ Staff Sgt. J.D. Strong II

Hay algunas empresas e instituciones que afirman que podrían tener lista una vacuna antes de que acabe 2020, a pesar del ciclo lógico de fases de los ensayos clínicos necesarios para desarrollarlas y sacarlas al mercado. Algunas ya han iniciado las fases clínicas de prueba en personas con resultados positivos, pero hay que tomar estos avances con prudencia, tal y como advierte el experto José Antonio López. “Acortar los plazos más allá de un año, como se está diciendo ahora de alguna vacuna, puede ser peligroso, porque seguramente estaremos fusionando fases clínicas, con menos gente, con menos tiempo

Sin embargo, contamos con unos aliados tecnológicos que nos están ayudando a acelerar los estudios de manera segura. y ahora, con estas nuevas tecnologías que utilizan plataformas prefabricadas que pueden adaptarse fácilmente a un nuevo virus esperamos  poder acortar los plazos para lograr esta vacuna. 

¿CÓMO SE DIAGNOSTICA LA COVID-19? 

Un diagnóstico clínico de COVID-19 por tomografía de imagen de pecho puede confirmarse por pruebas genéticas o serológicas (que determinan la presencia de anticuerpos). En enero la OMS publicó los primeros protocolos para la detección genética por Reacción en Cadena de la Polimerasa (PCR) en muestras de mucosas respiratorias o de sangre, a lo que siguió un test desarrollado en el Hospital Charité de la Universidad de Berlín del cual la OMS distribuyó 250.000 unidades a laboratorios de todo el mundo. Posteriormente se han creado nuevos kits de diagnóstico mejores, más rápidos y más baratos.

BBVA-OpenMind-Materia-La carrera para diagnosticar la COVID-19-Pruebas 3-Las PCR requieren profesionales especializados y un costoso equipo. Crédito: Francisco Àvia_Hospital Clínic-coronavirus claves cientificas
Las PCR requieren profesionales especializados y un costoso equipo. Crédito: Francisco Àvia_Hospital Clínic

¿QUÉ HACE QUE EL SARS-CoV-2 SEA MORTAL? 

Con las primeras noticias de una nueva neumonía en Wuhan llegó también un retrato robot de las personas con más riesgo de enfermar gravemente y morir: hombres de mayor edad con problemas de diabetes, hipertensión, enfermedad cardiovascular o respiratoria. Estudios posteriores con muestras de población más amplias  han corroborado estas conclusiones. Sin embargo, ¿por qué hay casos en los que mueren personas sin patologías previas ni de edad avanzada?

La inmunología del virus es todavía una de las grandes incógnitas. El sistema inmune combate la infección, pero en algunos casos se observa una sobreactuación inmunitaria, o Síndrome de Liberación de Citoquinas, que puede ser la causa directa de la muerte. No hay una respuesta sencilla a esta pregunta, ya que en esta enfermedad están implicados muchos sistemas de órganos, y eso significa que hay miles de genes involucrados en la respuesta. En cuanto al pronóstico, un gran estudio en China mostró que el 80,9% de los casos clínicos eran leves, con un 13,8% de síntomas graves y un 4,7% críticos. 

Paz Palacios para OpenMind

 

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