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13 julio 2022

10 libros de ciencia para el verano de 2022

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Despu√©s de m√°s de dos a√Īos marcados por la pandemia, no parece que el virus SARS-CoV-2 est√© dispuesto a dejar de formar parte de nuestras vidas. En la fatiga pand√©mica es m√°s dif√≠cil conjugar la contenci√≥n con la ansiada normalidad. Pero al menos en nuestras lecturas cient√≠ficas de verano podemos regresar a donde lo dejamos antes de esta crisis global y recuperar lo mucho que tienen que ofrecer los cat√°logos de las editoriales en materia de divulgaci√≥n cient√≠fica: desde los temas cl√°sicos de siempre, como las entra√Īas de la f√≠sica o de la biolog√≠a, hasta los problemas acuciantes como el cambio clim√°tico, la desinformaci√≥n o los clich√©s acient√≠ficos que obstaculizan la inclusi√≥n de la diversidad en las sociedades. Todo ello demostrando, adem√°s, que la ciencia rigurosa y la buena literatura no solo no est√°n re√Īidas, sino que pueden ser magn√≠ficas compa√Īeras de viaje.¬†

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Bullshit: Contra la charlatanería: Ser escéptico en un mundo basado en los datos

Carl Bergstrom y Jevin West (Capit√°n Swing, 2021)

El √ļnico inconveniente de los libros dedicados a analizar y combatir el fen√≥meno de la desinformaci√≥n y las fake news es que dif√≠cilmente van a leerlos quienes deber√≠an; es decir, los propagadores y consumidores de esos bulos, que en los √ļltimos a√Īos han alcanzado proporciones pand√©micas. Pero el bi√≥logo evolutivo Carl Bergstrom y el cient√≠fico de datos Jevin West, ambos de la Universidad de Washington, van m√°s all√°: identificar bullshit sobre vacunas o estelas en el cielo es la parte f√°cil, pero no lo es tanto detectar cu√°ndo son los propios gobiernos los que retuercen los datos para justificar sus pol√≠ticas, o cu√°ndo un ensayo cl√≠nico publicado en una prestigiosa revista m√©dica es en realidad una nota de prensa disfrazada. El libro de Bergstrom y West no es una mera disertaci√≥n, sino tambi√©n una √ļtil herramienta que instruye a no caer en estas trampas, por muy camufladas que est√©n.

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Una vida en nuestro planeta: Mi testimonio y una visión para el futuro

David Attenborough (Crítica, 2021)

A estas alturas ser√≠a rid√≠culo tratar de presentar a David Attenborough, o explicar por qu√© toda obra suya merece ser vista, escuchada o le√≠da. Pero quien durante casi tres cuartos de siglo y para buena parte del mundo ha sido la figura m√°s reconocida en el documentalismo de naturaleza ha cumplido ya los 96 a√Īos. Y como toda persona a tan longeva edad, ha decidido hacer testamento. El suyo, en doble versi√≥n de libro y exitoso documental de Netflix, es una reflexi√≥n guiada sobre su larga vida como abogado de la biodiversidad y sobre el deterioro del planeta del que ha sido testigo a lo largo de siete d√©cadas. En los √ļltimos trabajos de Attenborough, la destrucci√≥n de la naturaleza causada por los humanos ha pasado de ser una nota al pie a alzarse con el papel protagonista. Todo ello sin caer en el derrotismo, pero tampoco en la simpleza idealista y candorosa del llamado pensamiento positivo; el resumen es que s√≠, a√ļn tenemos una oportunidad, dice Attenborough. Pero ya es la √ļltima.

BBVA-OpenMind-Yanes-10-libros-ciencia-verano-2022_3El arcoíris de la evolución: Diversidad, género y sexualidad en la naturaleza y en las personas

Joan Roughgarden (Capit√°n Swing, 2021)

Hasta hace no mucho tiempo todo lo que se apartara del hombre XY, la mujer XX y la orientaci√≥n heterosexual era considerado no solo indeseable por la sociedad, sino incluso aberrante y patol√≥gico por la ciencia. La sociedad se ha ido transformando por la necesidad de incluir y aceptar la diversidad, pero la revoluci√≥n procedente de la ciencia ha sido mucho m√°s profunda. El conocimiento reciente de los mecanismos gen√©ticos y hormonales de determinaci√≥n del sexo, la sexualidad (orientaci√≥n) y la identidad de g√©nero (autopercepci√≥n) ense√Īa que en los humanos estos tres aspectos vienen marcados por un gradualismo biol√≥gico que reemplaza la visi√≥n binaria tradicional por otra de mosaico, y que est√° evolutivamente enraizado. Y que, por lo tanto, la sociedad actual no ha inventado estas condiciones, sino que simplemente la mayor tolerancia ha facilitado su visibilidad. La obra de la bi√≥loga evolutiva Joan Roughgarden ofrece un buen acercamiento a esta nueva ciencia del sexo y el g√©nero.

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La muerte contada por un sapiens a un neandertal 

Juan José Millás y Juan Luis Arsuaga (Alfaguara, 2022)

El d√ļo formado por el escritor Juan Jos√© Mill√°s y el paleoantrop√≥logo Juan Luis Arsuaga ha sido una aplaudida sorpresa para miles de lectores desde su primera entrega, La vida contada por un sapiens a un neandertal (Alfaguara, 2021). A trav√©s de un formato inclasificable que mezcla los di√°logos de la filosof√≠a cl√°sica con el road trip, la gastronom√≠a y muchas dosis de fino humor, el neandertal (Mill√°s, seg√ļn √©l mismo) y el sapiens (Arsuaga) han recorrido el viaje de la existencia de nuestra especie, en el volumen anterior, para situar ahora al individuo humano ante el envejecimiento, el declive, la muerte y el sue√Īo de la vida eterna. Lo que muestra este partido de ping pong entre ciencia y literatura no es solo el error de la concepci√≥n cl√°sica de ciencias y letras como mundos separados y excluyentes; sino tambi√©n que, cuando a dos pensadores brillantes se les deja actuar y escribir a placer, sin las restricciones de los cl√°sicos cors√©s editoriales, el resultado es una verdadera delicia que se vende y se lee sola.

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Barco de esclavos: La trata a través del Atlántico

Marcus Rediker (Capit√°n Swing, 2021)

A menudo hemos visto esos dibujos esquem√°ticos de los barcos esclavistas de otros tiempos, donde los seres humanos viajaban como mercanc√≠a empaquetada al m√°ximo para exprimir el negocio. Uno de ellos ilustra la portada de Barco de esclavos, el libro en el que el historiador Marcus Rediker ha volcado tres d√©cadas de investigaci√≥n sobre la faceta m√°s desconocida de uno de los episodios m√°s vergonzantes de la historia de la humanidad, las prisiones flotantes en las que millones de personas secuestradas en las costas de √Āfrica fueron transportadas a Am√©rica para construir con sus vidas y muertes el auge del capitalismo m√°s brutal jam√°s conocido. El relato toma forma humana a trav√©s de personajes hist√≥ricamente cre√≠bles, como los hombres que eran vendidos a los tratantes de esclavos por las tribus rivales o los marineros que se embarcaban en aquellas traves√≠as de horror, enfermedad, hambre y muerte.

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La ecuaci√≥n de Dios: La b√ļsqueda de una teor√≠a del todo

Michio Kaku (Debate, 2022)

Cada nuevo libro del f√≠sico y divulgador Michio Kaku es una apuesta segura a la lista de best sellers. Y no pod√≠a serlo menos una obra que en cierto modo podr√≠a entenderse como una especie de Silmarillion de todo su trabajo anterior. En La ecuaci√≥n de Dios vuelve la vista atr√°s para compendiar c√≥mo hist√≥ricamente la f√≠sica ha ido elaborando teor√≠as que engloban a las anteriores en busca de una que finalmente sea capaz de explicar el universo en su conjunto; desde la idea de los √°tomos en la Grecia cl√°sica, pasando por la gravedad newtoniana, hasta un momento en el que las dos grandes teor√≠as parciales, la relatividad general de Einstein y la mec√°nica cu√°ntica, no se entienden entre s√≠. En busca de esa ‚Äúecuaci√≥n Dios‚ÄĚ ‚ÄĒm√°s que ‚Äúde Dios‚ÄĚ‚ÄĒ capaz de unificar todas las fuerzas de la naturaleza, l√≥gicamente Kaku postula la teor√≠a de cuerdas que √©l ha ayudado a construir, aunque sin soslayar las cr√≠ticas de sus detractores ni el hecho reconocido de que a√ļn no existen evidencias que la apoyen.

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Genes de colores

Llu√≠s Montoliu y Jes√ļs Romero (Next Door Publishers, 2022)

Las razas humanas no existen. No es ninguna met√°fora ni un bonito deseo de hermanamiento universal, sino una mera descripci√≥n cient√≠fica de lo que la biolog√≠a ha aprendido en las √ļltimas d√©cadas sobre lo que se entiende o no como ‚Äúrazas‚ÄĚ. En el Centro Nacional de Biotecnolog√≠a (Madrid), Llu√≠s Montoliu lleva d√©cadas estudiando las enfermedades raras con modelos como el del albinismo, lo que le ha convertido en un experto en los genes de la pigmentaci√≥n, los ‚Äúgenes de colores‚ÄĚ. En su nuevo libro, ilustrado por Jes√ļs Romero, explica c√≥mo solo un 0,1% de variaciones gen√©ticas individuales realmente distingue a unas personas de otras; diferencias tan evidentes a la vista como el color de piel, ojos o pelo dependen de solo un pu√Īado de genes m√°s peque√Īo que el que nos distingue de los dem√°s en otros muchos aspectos. Que esta insignificante minucia gen√©tica siga sirviendo a√ļn hoy para amparar la discriminaci√≥n y el odio es una monstruosidad que se convierte adem√°s en un disparate a la luz de la ciencia.¬†¬†

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Surfear el espacio-tiempo: Un científico entre agujeros negros y viajes hiperlumínicos

Miguel Alcubierre y Sergio de Régules (Debate, 2022)

El nombre del f√≠sico mexicano Miguel Alcubierre es de sobra conocido no solo por los cient√≠ficos de su especialidad, sino tambi√©n por muchos entusiastas de la ciencia ficci√≥n. En 1994, durante su tesis doctoral en la Universidad de Cardiff, Alcubierre public√≥ un estudio en el que ideaba un sistema de propulsi√≥n m√°s r√°pido que la luz, compatible con la relatividad de Einstein y sin necesidad de agujeros de gusano. Tomando el t√©rmino de la serie Star Trek, lo denomin√≥ warp drive (propulsor de curvatura). El despu√©s llamado Alcubierre drive es una de las propuestas te√≥ricas m√°s ponderadas y analizadas para plantear viajes interestelares sobre la pizarra, aunque el propio Alcubierre siempre ha cuestionado seriamente su viabilidad pr√°ctica. Con la colaboraci√≥n del tambi√©n f√≠sico y divulgador Sergio de R√©gules, Alcubierre nos relata la g√©nesis de su idea, el desarrollo posterior y lo que todo ello nos ense√Īa sobre el universo.

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¬ŅEstamos solos? En busca de otras vidas en el Cosmos

Carlos Briones (Crítica, 2020)

En los √ļltimos a√Īos el astrobi√≥logo Carlos Briones se ha consolidado como una de las voces m√°s interesantes de la divulgaci√≥n cient√≠fica en espa√Īol en lo relativo a la posible existencia de vida fuera de la Tierra. En su √ļltimo libro, que se presenta como un volumen de viajes, nos invita a un recorrido por el espacio en el que muchos lectores encontrar√°n reminiscencias del Cosmos de Carl Sagan, una influencia que el propio autor reconoce. Desde los mundos cercanos y posiblemente habitables de nuestro Sistema Solar hasta los lejanos exoplanetas, y desde la vida tal como la conocemos hasta otras posibles formas biol√≥gicamente veros√≠miles, este repaso a la astrobiolog√≠a m√°s actual culmina en la gran inc√≥gnita: la especulaci√≥n sobre otras civilizaciones alien√≠genas y la posibilidad de que alg√ļn d√≠a podamos establecer contacto con ellas. Todo ello acompa√Īado por el equipaje cultural nacido de nuestra curiosidad como especie, y rematado por valiosas conversaciones del autor con otros expertos relevantes.¬†

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Regenesis: Feeding the World without Devouring the Planet 

George Monbiot (Penguin, 2022)

Una de las pol√©micas en torno al cambio clim√°tico que m√°s fuerza ha cobrado en los √ļltimos tiempos es la relativa a la producci√≥n de alimentos, y sobre todo el papel de la ganader√≠a en las emisiones de gases de efecto invernadero. Para todo lector que busque una inmersi√≥n a fondo en el problema y sus posibles salidas, el √ļltimo libro del zo√≥logo, activista y columnista brit√°nico George Monbiot¬†|¬† es una buena recomendaci√≥n. Pero no ser√° un viaje suave: el propio t√≠tulo, Regenesis, anticipa la propuesta de una revoluci√≥n radical en el sistema mundial de producci√≥n alimentaria. A trav√©s de un recorrido cient√≠fico y de campo extensamente documentado, el libro presenta las tecnolog√≠as pioneras que se est√°n aplicando para reducir la huella ambiental y clim√°tica de la alimentaci√≥n, y que incluyen opciones como la producci√≥n en laboratorio. Sin embargo y aunque el autor aboga por un objetivo radical, la abolici√≥n de las granjas, expone la complejidad del problema y la ausencia de soluciones simples o milagrosas.¬†¬†

Javier Yanes

 

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