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12 febrero 2018

Darwin: La evoluci贸n de una teor铆a

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Desde que en 1859 el naturalista ingl茅s Charles Darwin (12 de febrero de 1809 鈥 19 de abril de 1882) public贸 El origen de las especies ha sido atacado con dureza y ridiculizado en caricaturas con cuerpo de simio. 脡l nunca dijo que el hombre descendiese del mono y ni siquiera se invent贸 la evoluci贸n.

Lo que Darwin hizo fue construir toda una teor铆a con esa idea, que flotaba en el ambiente cient铆fico desde un siglo antes, cuando Linneo empez贸 a clasificar las especies por sus semejanzas y le qued贸 un esquema con muchas ramas que sal铆an de unos pocos troncos. No pod铆a ser casualidad. Al ver esa especie de 谩rbol geneal贸gico parec铆a que las especies estaban emparentadas y hab铆an evolucionado a partir de antepasados comunes. Aquello inspir贸 a un tal Erasmus Darwin para escribir un poema que anticipaba la evoluci贸n biol贸gica y, mucho m谩s tarde, su joven nieto Charles lo vio clar铆simo tras dar la vuelta al mundo a bordo del Beagle.

Charles Darwin hizo escala en las islas Gal谩pagos y all铆 encontr贸 muchas pistas. La principal fue que descubri贸 varias especies de un pajarillo, el sinsonte, con ligeras diferencias entre ellas, entre otras cosas en el pico. 驴Por qu茅? Otra pista la encontr贸 leyendo al economista Malthus, que al empezar la Revoluci贸n Industrial y los problemas de superpoblaci贸n en las ciudades pens贸 que nac铆an muchas m谩s personas de las que pod铆an sobrevivir, por falta de alimentos y espacio.

La competici贸n por sobrevivir

Darwin aplic贸 esa idea a la naturaleza: las criaturas se multiplican y, en una competici贸n por sobrevivir y reproducirse, salen adelante los que mejor se adaptan, los que nacen con alguna ventaja, como un pico algo m谩s duro. Sus hijos lo heredan y poco a poco se hace m谩s com煤n y se convierte en un pico robusto con el que unos sinsontes se especializan en triturar semillas. Y siguen prosperando y cambiando durante miles de generaciones hasta ser una especie distinta, que ya no se puede aparear con el sinsonte primitivo ni con otro que se ha especializado en comer insectos.

Retrato de Charles Darwin en 1881. Cr茅dito: Elliott and Fry

Hab铆a descubierto el motor de la evoluci贸n, la selecci贸n natural, agitando un c贸ctel de ideas que estaban al alcance de muchas personas. As铆 que mientras Darwin dej贸 evolucionar su teor铆a m谩s de veinte a帽os, Alfred Wallace lleg贸 a la misma conclusi贸n con un solo golpe de intuici贸n, aunque a Darwin se le reconoce la primicia y su esfuerzo por reunir pruebas y analizar pros y contras con todo cuidado.

La teor铆a de Darwin sigue prosperando

A煤n as铆, cometi贸 algunos errores y precisamente lo que nunca explic贸 fue el origen de las especies: no lleg贸 a entender qu茅 es lo que mueve el motor de la evoluci贸n, en general lent铆simo. Hoy sabemos que la causa son las mutaciones gen茅ticas, conocemos casos de evoluci贸n a c谩mara r谩pida, como el de las bacterias que en pocos a帽os se vuelven resistentes a los antibi贸ticos, y adem谩s los genomas nos confirman los parentescos entre especies.

Gracias a esas nuevas pruebas la teor铆a de Darwin sigue prosperando. Naci贸 con muchas ventajas sobre las explicaciones no cient铆ficas, que son s贸lo hip贸tesis imposibles de demostrar. Como en una selecci贸n natural, en la ciencia las ideas van, vienen y, al final, sobreviven las que mejor se adaptan a la realidad. En 2017 una encuesta en EEUU indicaba que un 38% de los adultos sigue creyendo que Dios cre贸 al hombre tal y como es hace unos 10.000 a帽os, el menor porcentaje desde que los estudios de opini贸n p煤blica comenzaron a hacer esta pregunta con regularidad.

Francisco Dom茅nech
@fucolin

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