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22 septiembre 2022

El maravilloso mundo de los hongos

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Durante mucho tiempo se los consider贸 los hermanos pobres de las plantas; como estas, inm贸viles pero ubicuos, formando parte del paisaje, aunque de forma mucho m谩s sutil y oculta que sus parientes m谩s vistosas. A sus costumbres discretas se une eso que los postula como la ruleta rusa del supermercado de la naturaleza; algunos son deliciosos, pero otros pueden llevarnos a la tumba. Todo ello ha convertido a los hongos en el territorio casi exclusivo de una casta selecta, los mic贸logos, en quienes admiramos ese don de distinguir los comestibles de los letales, incluso cuando a ojos profanos parecen similares.

Los an谩lisis gen茅ticos nos han revelado que los hongos forman un reino aparte en la naturaleza, en realidad m谩s pr贸ximo evolutivamente a los animales que a las plantas, pero que hace miles de millones de a帽os opt贸 por seguir su propio camino: especializarse en descomponer todo aquello que muere 鈥攜 a veces tambi茅n lo vivo鈥. Por ello, los hongos son el mayor sistema de reciclaje de la naturaleza. Lo cual plantea interesantes posibilidades para nosotros. Repasamos aqu铆 algunos de los hongos m谩s sorprendentes que conocemos, algunos de los cuales pueden ser nuestros aliados en la b煤squeda de soluciones de sostenibilidad.

Hongos creadores de zombis

Aunque el Ophiocordyceps unilateralis fue descubierto para la ciencia por el naturalista Alfred Russel Wallace en un lejano 1859, el conocido como hongo de las hormigas zombis se ha popularizado de tal modo a trav茅s de reportajes y documentales que ya incluso ha protagonizado alguna ficci贸n de terror, en novela llevada al cine.

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Las cigarras tienen un hongo zombi que les infecta y les pudre parte del abdomen para sustituirlo por una masa blanca repleta de esporas. Cr茅dito: Wikimedia Commons

Pero dejando de lado su car谩cter gore, lo cierto es que se trata de todo un prodigio de la evoluci贸n, un ejemplo de c贸mo una especie puede desarrollar mecanismos para aprovecharse de otras a su conveniencia. En este caso, las esporas del hongo se adosan a las hormigas Camponotus leonardi, residentes habituales en las copas arb贸reas. Al colonizar su cuerpo alteran su conducta, oblig谩ndolas a descender al suelo, el nicho ideal para el hongo. All铆 las hormigas infectadas se aferran con sus mand铆bulas al nervio de una hoja, para despu茅s morir. Finalmente, el hongo fructifica y lanza nuevas esporas.

Pero el Ophiocordyceps no es 煤nico en su clase. Las cigarras cuentan con su propio hongo zombi, Massospora cicadina. Una vez ha infectado al insecto, le pudre la parte posterior del abdomen, sustituy茅ndola por una masa blanca repleta de esporas. Al mismo tiempo el hongo inyecta a sus v铆ctimas un tipo de anfetamina llamado catinona que sume a los insectos en un frenes铆 con un solo objetivo: sexo. Los infortunados zombis no saben que han perdido tambi茅n sus genitales, pero sus infructuosos intentos sirven al hongo para infectar nuevas v铆ctimas.

Campeones de la extravagancia

Aunque estamos acostumbrados a pensar en los hongos como setas, en realidad la mayor铆a de ellos no forman estas estructuras, llamadas propiamente cuerpo fruct铆fero o esporocarpo y que sirven para la dispersi贸n de las esporas. Generalmente los hongos crecen discretamente, ocultos a la vista, extendiendo sus hifas 鈥攕u cuerpo, en forma de filamentos鈥 que suelen formar un micelio, una red interconectada.

Los hongos que forman setas adoptan una gran variedad de formas y colores, como el聽Clathrus archeri, conocido como dedos del diablo. Cr茅dito: Wikimedia Commons

Pero m谩s all谩 de los champi帽ones, las trufas o los boletus, los reyes de la popularidad por su uso culinario, los hongos que forman setas lo hacen en una incre铆ble variedad de formas y colores. Algunos de ellos parecen dise帽ados a capricho, en una gama que va desde lo hermoso a lo terror铆fico. Entre los segundos, en toda lista de setas llamativas nunca falta Hydnellum peckii, adecuadamente llamado diente sangrante, o Clathrus archeri, conocido como dedos del diablo y que apesta a carne podrida. En el extremo opuesto, Phallus indusiatus o velo de novia cautiva la mirada por su delicada falda de encaje, Hericium erinaceus o melena de le贸n parece una falsa barba, y existen unas 80 especies de setas que brillan en la oscuridad por contener una mol茅cula bioluminiscente llamada luciferina.

El ser vivo m谩s grande del planeta鈥

En 1998 cient铆ficos de EEUU descubrieron que los hongos de la especie Armillaria ostoyae 鈥攗 hongo miel鈥 que crecen en un bosque de las Blue Mountains de Oreg贸n son en realidad un solo organismo cl贸nico que se extiende en red ocupando m谩s de 900 hect谩reas. Con un peso estimado de hasta 35.000 toneladas, ha pasado a los registros como el ser vivo m谩s grande del planeta. La edad estimada de este humongous fungus, como se le conoce en ingl茅s (鈥渉ongo descomunal鈥) se cifra entre los 2.400 a帽os y m谩s de 8.000.

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Los hongos de la especie聽Armillaria ostoyae聽pueden llegar a ocupar m谩s de 900 hect谩reas y vivir m谩s de 8.000 a帽os. Cr茅dito: Wikimedia Commons

Armillaria ostoyae es un hongo par谩sito; ataca a las con铆feras y es dif铆cil de erradicar, no solo por su costumbre de extenderse. El de Oreg贸n no es el 煤nico ejemplar que ha crecido a inmensas proporciones: tambi茅n en EEUU, en el estado de Michigan se encuentra otro individuo de una especie emparentada, A. gallica, que ocupa 37 hect谩reas y al que se le ha calculado una edad de 2.500 a帽os.

鈥 el m谩s r谩pido

El organismo capaz del movimiento m谩s r谩pido entre los seres vivos no es un insecto, ni mucho menos el guepardo, a quien corresponde la corona de la velocidad entre los mam铆feros; curiosamente es un hongo, a pesar de que en el lenguaje habitual llamemos seta a una persona con tendencia a no moverse. Tal honor corresponde al humilde Pilobolus crystallinus, cuyo h谩bitat preferido son las heces de los herb铆voros, los cuales ingieren sus esporas depositadas en la hierba.

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Para dispersarse, el聽Pilobolus crystallinus聽usa un sistema de ves铆culas turgentes a presi贸n que expulsan sus esporas hasta a 2 metros de distancia. Cr茅dito: Wikimedia Commons

Para dispersarse, este hongo ha ingeniado un sistema de ves铆culas turgentes a presi贸n que expulsan sus esporas hasta a 2 metros de distancia. Pero aunque el viaje no sea largo, su velocidad es incre铆ble: en 2008 un estudio con c谩maras de alta velocidad estim贸 su aceleraci贸n entre 20.000 y 180.000 g 鈥攍a de la gravedad鈥; en 2 millon茅simas de segundo aceleran de 0 a 20 km/h, alcanzando despu茅s una velocidad m谩xima de 300 km/h. La haza帽a le ha valido a este hongo el sobrenombre de dung cannon, 鈥渃a帽贸n de esti茅rcol鈥.

Levadura nuclear

Desde que en los a帽os 50 comenzaron a funcionar las primeras centrales nucleares, se ha acumulado en el mundo en torno a un cuarto de mill贸n de toneladas de combustible nuclear gastado, descontando otra mitad de esta cantidad que se ha reprocesado. A lo largo de los a帽os esta basura radiactiva ha contaminado suelos y acu铆feros, sin que a煤n se haya encontrado una soluci贸n infalible y definitiva a su almacenamiento permanente.

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Hay hongos como la levadura聽Rhodotorula taiwanensis聽capaces de crecer en ambientes radiactivos y absorber metales pesados. Cr茅dito: Wikimedia Commons

驴Qu茅 hacer con estos residuos? Buscando ayuda en la naturaleza, cient铆ficos estadounidenses descubrieron que una levadura llamada Rhodotorula taiwanensis es capaz de crecer en ambientes altamente radiactivos, adem谩s de absorber metales pesados. A diferencia de la bacteria Deinococcus radiodurans, que durante a帽os ha sido la campeona de la resistencia a la radiaci贸n, este hongo se encuentra muy a gusto en ambientes 谩cidos y es capaz de formar biofilms, por lo que se presenta como una opci贸n prometedora para la biorremediaci贸n de suelos contaminados por material radiactivo y para mantener a raya las posibles fugas de los cementerios nucleares. En Chern贸bil se han encontrado tambi茅n hongos radiorresistentes.

Comedores de pl谩stico鈥

En el campo de la biorremediaci贸n, los cient铆ficos buscan una soluci贸n al urgente problema de la contaminaci贸n pl谩stica que no solo ensucia nuestras tierras y aguas, llegando a formar grandes parches en el oc茅ano, sino que adem谩s perdura a largo plazo en forma de micropl谩sticos que han invadido hasta el 煤ltimo rinc贸n del planeta, incluyendo nuestra comida y nuestros propios organismos.

Muchos tipos de bacterias y hongos comen pl谩sticos, como el聽Pestalotiopsis microspora, capaz de degradar el poliuretano. Cr茅dito: Wikimedia Commons

En 2011 investigadores de la Universidad de Yale descubrieron en la selva amaz贸nica de Ecuador ciertas cepas del hongo Pestalotiopsis microspora capaces de degradar el poliuretano, un pl谩stico que conocemos sobre todo en forma de espuma, pero que est谩 presente en nuestra vida en infinidad de aplicaciones. P. microspora crece a gusto sobre este pl谩stico incluso en ausencia de aire y de luz, lo que lo convierte en un candidato ideal para la biorremediaci贸n en vertederos. No es el 煤nico caso; multitud de tipos de bacterias y hongos comen pl谩sticos, y en los 煤ltimos a帽os el elenco de nuestros posibles aliados f煤ngicos en la lucha contra la contaminaci贸n pl谩stica ha aumentado de forma espectacular.

…Y de petr贸leo

Siendo el petr贸leo un resto f贸sil de los seres vivos que poblaron la Tierra hace millones de a帽os, y siendo los hongos los grandes descomponedores de la naturaleza, parecer铆a raro que estos organismos no hubiesen encontrado el modo de aprovechar tan suculenta fuente de carbono. Y en efecto, lo han hecho. En 2015 investigadores del Haverford College recogieron muestras de arena del golfo de M茅xico empapada por el crudo vertido por la plataforma Deepwater Horizon, y encontraron all铆 varias especies de hongos marinos que degradan tanto las cadenas l铆neas de hidrocarburos como los arom谩ticos polic铆clicos, contaminantes del petr贸leo con efectos t贸xicos en el ser humano y en la naturaleza.

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Ciertas plantas capaces de crecer en suelos contaminados por el petr贸leo lo logran gracias al hongo聽Trichoderma harzianum聽que vive en sus ra铆ces. Cr茅dito: Wikimedia Commons

No son los primeros hongos comedores de petr贸leo que se conocen. De hecho la seta de ostra (Pleurotus ostreatus), cultivada como alimento en muchas zonas del mundo, tambi茅n produce enzimas que digieren los hidrocarburos, adem谩s de absorber metales pesados como el mercurio. En Canad谩, los cient铆ficos descubrieron que ciertas plantas capaces de crecer en suelos contaminados por el petr贸leo lo lograban gracias a un hongo simbi贸tico llamado Trichoderma harzianum que vive en sus ra铆ces.

Los hongos m谩s temibles

Aunque en el apartado de los hongos m谩s temibles cualquiera pensar铆a en las setas venenosas, en realidad estas no deber铆an representar el menor riesgo, siempre que dejemos la recolecci贸n en manos de quienes realmente saben distinguirlas. En cambio, la amenaza real de los hongos es mucho m谩s invisible e imprevisible; son aquellos con los que podemos entrar en contacto sin saberlo ni poder evitarlo, y que pueden hacernos enfermar.

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La esporotricosis o enfermedad del jardinero de rosas, est谩 causada por el hongo聽Sporothrix schenckii,聽presente en la materia vegetal. Cr茅dito: Wikimedia Commons

No solemos pensar en las infecciones f煤ngicas como un gran peligro; las m谩s comunes, como la candidiasis o el pie de atleta, se tratan f谩cilmente, e incluso la aspergilosis es infrecuente en personas sanas. Pero puede ser peor: por ejemplo, Pythium insidiosum es un hongo presente en las aguas estancadas y en el suelo que infecta a los mam铆feros, incluyendo a los humanos, causando graves lesiones ulcerosas en la piel. La esporotricosis, llamada enfermedad del jardinero de rosas, est谩 causada por el hongo Sporothrix schenckii, presente en la materia vegetal, y puede afectar a la piel y diseminarse por el organismo. El mayor riesgo lo corren las personas inmunodeprimidas, para las cuales cualquier infecci贸n f煤ngica puede ser letal.

No obstante, este lado oscuro de los hongos queda empeque帽ecido ante sus muchos beneficios. De ellos obtuvimos la penicilina y otros antibi贸ticos, los medicamentos que m谩s vidas han salvado en la historia. Dejando de lado los c茅lebres usos recreativos de las llamadas 鈥渟etas m谩gicas鈥, hoy los hongos son una inmensa fuente de nuevos compuestos que los cient铆ficos investigan con posibles aplicaciones terap茅uticas contra m煤ltiples enfermedades.

Javier Yanes

@yanes68聽聽聽

 

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