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27 febrero 2024

¬ŅEst√° despegando por fin la energ√≠a de las olas?

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El r√≠tmico golpeteo de las olas del oc√©ano sugiere la existencia de una enorme reserva de energ√≠a sin explotar. A pesar del √©xito de la humanidad en el aprovechamiento de la energ√≠a renovable del sol, el viento y los r√≠os, el sue√Īo de la energ√≠a undimotriz ubicua sigue siendo dif√≠cil de alcanzar a pesar de d√©cadas de investigaci√≥n. Sin embargo, con el empeoramiento de la crisis clim√°tica y las crecientes tensiones geopol√≠ticas en el Mar de China Meridional, ha resurgido el inter√©s por esta fuente de energ√≠a sostenible, considerada un complemento de las energ√≠as solar y e√≥lica. Exploramos las complejidades y el potencial de la energ√≠a de las olas y especulamos sobre si por fin est√° alcanzando la mayor√≠a de edad.

BBVA-OpenMind-Larsen-Esta despegando por fin la energia de las olas_1 Los atenuadores de superficie se asemejan a una colosal serpiente de mar segmentada flotando en la superficie, cuyos segmentos flexibles accionan bombas hidráulicas para generar electricidad. Crédito: JOAO ABREU MIRANDA / Getty Images
Los atenuadores de superficie se asemejan a una colosal serpiente de mar segmentada flotando en la superficie, cuyos segmentos flexibles accionan bombas hidráulicas para generar electricidad. Crédito: JOAO ABREU MIRANDA / Getty Images

Las olas oce√°nicas, generadas por el viento que sopla sobre la superficie del oc√©ano, son una de las mayores fuentes de energ√≠a a√ļn por aprovechar del mundo (junto con la geot√©rmica profunda). Las estimaciones var√≠an, pero el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Clim√°tico sit√ļa el potencial te√≥rico anual mundial de la energ√≠a undimotriz en 29.500 TWh, superando el consumo humano combinado de electricidad. Sin embargo, hasta 2021, solo se hab√≠a instalado medio gigavatio de energ√≠a undimotriz en todo el mundo.

BBVA-OpenMind-Larsen-Esta despegando por fin la energia de las olas_2 Los convertidores de oleaje oscilante, que emplean aletas ancladas en el fondo marino para generar electricidad mediante el movimiento de balanceo. Crédito: AW-Energy.
Los convertidores de oleaje oscilante, que emplean aletas ancladas en el fondo marino para generar electricidad mediante el movimiento de balanceo. Crédito: AW-Energy.

Uno de los retos es el movimiento vertical de las olas, que exige un planteamiento distinto para generar energ√≠a. “Los vientos y las corrientes van en una direcci√≥n. Es muy f√°cil hacer girar una turbina o un molino cuando el movimiento es lineal. Las olas no son lineales, son oscilantes, as√≠ que lo que tenemos que hacer es ser capaces de convertir esta energ√≠a oscilatoria en alg√ļn tipo de forma capturable”, explica Burke Hales, profesor de oceanograf√≠a de la Universidad Estatal de Oreg√≥n y cient√≠fico jefe de PacWave. Y no s√≥lo es importante la altura de las olas, sino tambi√©n su periodo ‚ÄĒel tiempo entre crestas‚ÄĒ, lo que complica el problema de la optimizaci√≥n.¬†

El problema de encontrar una soluci√≥n √ļnica

Desde 1799, los innovadores han ideado m√©todos para aprovechar la energ√≠a de las olas, lo que ha dado lugar a m√°s de 1.000 dise√Īos diferentes de convertidores de energ√≠a undimotriz. Entre ellos figuran los absorbedores puntuales, que recogen la energ√≠a del movimiento ascendente y descendente de las boyas ancladas; los atenuadores de superficie, que se asemejan a una colosal serpiente de mar segmentada flotando en la superficie, cuyos segmentos flexibles accionan bombas hidr√°ulicas para generar electricidad; las columnas de agua oscilantes, que utilizan la acci√≥n de las olas para presurizar el aire atrapado y accionar turbinas; y los convertidores de oleaje oscilante, que emplean aletas ancladas en el fondo marino para generar electricidad mediante el movimiento de balanceo.

BBVA-OpenMind-Larsen-Esta despegando por fin la energia de las olas_3 Los cient√≠ficos a√ļn no han dado con el dise√Īo √≥ptimo que pueda funcionar eficazmente en una amplia gama de climas y resistir fuertes tormentas. Cr√©dito: Photo by RICHARD BOUHET/AFP via Getty Images.
Los cient√≠ficos a√ļn no han dado con el dise√Īo √≥ptimo que pueda funcionar eficazmente en una amplia gama de climas y resistir fuertes tormentas. Cr√©dito: Photo by RICHARD BOUHET/AFP via Getty Images.

Pese a la pl√©tora de inventos para aprovechar la energ√≠a de las olas, los cient√≠ficos a√ļn no han dado con el dise√Īo √≥ptimo que pueda funcionar eficazmente en una amplia gama de climas y resistir fuertes tormentas. M√°s que una soluci√≥n √ļnica, es posible que resulten adecuados distintos dispositivos en funci√≥n de las condiciones locales o de la profundidad del agua donde se desplieguen. El principal obst√°culo que hay que superar es el coste. Como se√Īala el profesor Hales, “el oc√©ano es un entorno dif√≠cil para trabajar y construir infraestructuras. Se mueve, a veces violentamente. Y es corrosivo”. El coste de dise√Īar y construir tecnolog√≠a de energ√≠a undimotriz, mantener la maquinaria y proteger los equipos de la corrosi√≥n del agua de mar ha provocado una importante diferencia de costes entre la energ√≠a undimotriz y otros sistemas de energ√≠as renovables.

Por ahora, la energ√≠a de las olas s√≥lo puede competir en los lugares m√°s remotos, donde el precio de fuentes de energ√≠a alternativas como el gas√≥leo es prohibitivo. Este parece ser el caso con el reciente lanzamiento del primer dispositivo flotante de generaci√≥n de energ√≠a de las olas a escala de megavatios desarrollado independientemente en China, “Nankun”, en junio de 2023. Con un peso de 6.000 toneladas, el dispositivo es capaz de generar hasta 24 megavatios-hora de electricidad al d√≠a, lo que equivale a suministrar energ√≠a a 3.500 hogares. Seg√ļn Stephen Chen, redactor de noticias cient√≠ficas del South China Morning Post, la raz√≥n estrat√©gica de esta empresa es suministrar energ√≠a de reserva a las estaciones de radar militares situadas en las remotas islas artificiales que China ha ido construyendo en el Mar de China Meridional en medio de disputas territoriales con sus vecinos. El transporte de combustibles f√≥siles a estas islas aisladas es costoso y lento, adem√°s de vulnerable al mal tiempo o a las tensiones geopol√≠ticas. Y las fuentes de energ√≠a renovables convencionales no son adecuadas para estas diminutas islas artificiales, informa Chen.¬†

BBVA-OpenMind-Larsen-Esta despegando por fin la energia de las olas_4 M√°s que una soluci√≥n √ļnica, es posible que resulten adecuados distintos dispositivos en funci√≥n de las condiciones locales o de la profundidad del agua donde se desplieguen. Cr√©dito: Peter Cade / Getty Images.
M√°s que una soluci√≥n √ļnica, es posible que resulten adecuados distintos dispositivos en funci√≥n de las condiciones locales o de la profundidad del agua donde se desplieguen. Cr√©dito: Peter Cade / Getty Images.

Dejando a un lado las posibles motivaciones militares detr√°s de la tecnolog√≠a de energ√≠a de las olas flotantes de China, el hecho de que esta potencia mundial est√© dando prioridad a la investigaci√≥n y la inversi√≥n en energ√≠a de las olas es un importante paso adelante para un campo de investigaci√≥n que durante mucho tiempo se ha visto obstaculizado por un progreso lento. Vale la pena recordar que innovaciones clave como el GPS e Internet surgieron de la financiaci√≥n militar estadounidense durante la Guerra Fr√≠a, lo que pone de relieve el potencial transformador del progreso tecnol√≥gico impulsado por el ej√©rcito. Aunque la eficacia de esta central flotante, cuyo tama√Īo representa un gran avance, sigue siendo incierta, la perspectiva de una ampliaci√≥n y una reducci√≥n de costes continuas, a imagen de los √©xitos de China con los paneles solares y los parques e√≥licos, apunta a un futuro en el que dispositivos flotantes de energ√≠a undimotriz como √©ste podr√≠an alg√ļn d√≠a suministrar energ√≠a a las redes terrestres de forma competitiva.

Pero, independientemente de quién descifre finalmente el código de la energía undimotriz asequible, será una buena noticia para quienes trabajan para transformar los sistemas energéticos del mundo hacia un modelo más sostenible.

Neil Larsen

Crédito imagen principal: Erlantz Pérez Rodríguez / Getty Images

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