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13 marzo 2015

Cuando Einstein “vio la luz”

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En 2015 se celebra el Año de la Luz porque coinciden varios aniversarios relacionados con su estudio científico. Entre otras cosas, se cumplen 100 años de los trabajos de Albert Einstein sobre la luz.

Además de su importancia en sí, porque supusieron un gran salto en la comprensión teórica de la radiación electromagnética, Einstein dio un espectacular ejemplo de que los físicos teóricos no siempre van a remolque de los experimentos, tratando de explicar de las mediciones realizadas (como sí hizo Newton con su ley de la gravedad).

BBVA-OpenMind-einstein-Crédito: Underwood & Underwood
Crédito: Underwood & Underwood

En 1915 Einstein realizó una predicción basada en su teoría general de la relatividad, que repasaremos brevemente. Recordemos que normalmente no se puede ver un objeto situado tras un obstáculo, ya que la luz del objeto se desplaza en líneas rectas que son bloqueadas por el obstáculo. Supongamos que hay una estrella detrás del Sol. No podremos verla porque el Sol es tan brillante que no lograríamos ver la estrella aunque en lugar de estar detrás de él estuviera al lado del Sol.

Supongamos que esperamos un eclipse total. Seguiremos pensando que no vamos a ver la estrella que se encuentra detrás. Y es precisamente aquí donde la teoría de Einstein predice que sí que podremos ver algunas estrellas situadas detrás del Sol, porque la luz que emiten traza una curva al aproximarse al Sol, y llega hasta nuestros ojos.

Al poco tiempo de que Einstein realizase esta predicción estalló la Primera Guerra Mundial, en la cual Inglaterra y Alemania eran enemigas. Aunque Einstein era alemán, su predicción fue confirmada el 29 de mayo de 1919 por una expedición británica enviada a observar un eclipse solar total en una isla situada junto a la costa africana. Fue un excelente ejemplo de la hermandad entre científicos unidos por un propósito que traspasa incluso las barreras erigidas por naciones en guerra.

Más sobre la cooperación internacional, entre físicos teóricos y experimentales, en este ensayo de Ramamurti Shankar ‘Globalización y ciencia: la visión de un físico’

 

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