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01 junio 2015

¿Por qué Edison no ganó un premio Nobel?

Física | Grandes Personajes | Historia | Innovación | Inventos | Tesla
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La serendipia va más allá del azar. Es de esperar, por supuesto, que las mentes científicas bien entrenadas tengan una alta probabilidad de tropezar con hallazgos inesperados en muchos lugares. Como Pasteur señaló a mediados del siglo XIX: «En lo tocante a la observación, el azar solo favorece a la mente preparada».

Pensemos, por contra, en Thomas Edison, considerado universalmente un brillante inventor, pero con escaso interés por las observaciones sin relevancia práctica inmediata. En 1883 observó el flujo de electricidad de un filamento caliente a un conductor metálico a través de un espacio situado en el interior de un vacío. Como no vio en ello ninguna aplicación práctica y carecía de formación científica, se limitó a describir el fenómeno en un cuaderno y pasó a otras cuestiones con mayor utilidad potencial en su empeño de mejorar el rendimiento de la bombilla eléctrica.

Crédito: Nathan Lazarnick

Edison estaba, obviamente, observando un flujo de electrones, y desde entonces esa observación se conoce como “efecto Edison” en honor al hombre que, paradójicamente, no logró descubrirlo.

Si hubiese sido un científico curioso (y paciente), menos preocupado por la utilidad a corto plazo, Edison podría haber compartido años después un Premio Nobel con Owen Richardson, que analizó el comportamiento de los electrones al calentarse en un vacío, o, por qué no, incluso con J. J. Thomson por el descubrimiento inicial del electrón. La mente preparada de Edison, sin embargo, solo lo estaba para aquellas observaciones que pudieran tener alguna relevancia práctica a corto plazo.

>> Extracto de “Innovación: es un hecho generalmente aceptado que la ciencia conforma la tecnología, pero ¿eso es todo?”, un ensayo de Nathan Rosenberg.

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