La neurogénesis del planeta y de la vida

El Congreso de Mentes Brillantes, El Ser Creativo, es un sueño hecho realidad gracias al empuje y tesón de su fundador, Joaquín Zulategui, y del gran equipo que le rodea. Un evento único en España en el que se dan cita “las mentes más brillantes” en  los diferentes campos de  especialización, para profundizar en los grandes temas que preocupan a la humanidad con tan solo 21 minutos por intervención. Un  congreso que se extiende al otro lado del Atlántico bajo el nombre “La Ciudad de las  Ideas” de la mano del pensador Andrés Roemer, y que en su segunda edición ha sabido mantener la tensión dialéctica e intelectual esperadas.

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Manuel Campo Vidal,  excelente moderador y conductor de El Ser Creativo, abría la sesión inaugural a las 15:35 en punto superados los nervios de la apertura de puertas y la recepción de asistentes, colaboradores e invitados.

El primer escenario, nada fácil: abordar los retos de la salud del ser humano en el futuro, cuyas claves se encuentran aquí y ahora con la ciencia a la cabeza como motor del progreso.

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Testigos y transmisores del evento, las neuronas espejo de El Ser Creativo: distintos puntos reflejo situados en España y Europa desde los que se pudo seguir el evento en directo: Club Diario Levante de Valencia, Parque de las Ciencias de Granada, Parque Tecnológico de Navarra, CAC de Málaga, y Hub de Bruselas.

Meme 1: si no está conectado se muere

Lejos de lo que se pueda pensar la enfermedad del SIDA sigue siendo un estigma para la salud global, ya que ha conseguido llegar a todas partes y extenderse. Aunque conquistada tecnológicamente por la ciencia gracias al descubrimiento de los retrovirales, aún no tiene vacuna, como constata Dean Hamer, Director del laboratorio de Bioquímica del Instituto Nacional del Cáncer de EE.UU, durante sus 21 minutos de intervención: “a pesar de ser una enfermedad relativamente nueva (1920), se ha extendido por el planeta de forma letal y está volviendo a crecer en EE.UU y a alcanzar tasas altísimas en algunas zonas de África. Además solo el 5% de los enfermos recibe tratamiento”.

Una de las líneas de investigación desarrolladas por el equipo de Dean Hamer consiste en replicar una bacteria vaginal producida naturalmente por el cuerpo y modificarla para crear una proteína anti VIH, llamada Cyanovirin-N. El resultado fue que la bacteria logró reducir la tasa de infección en un 63%.

Hamer recuerda que tenemos “todo tipo de moléculas que pueden parar el virus, y que lo único que falta son voluntades por parte de la industria farmacéutica”.

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La búsqueda de soluciones a enfermedades dentro de nuestro propio organismo es una tendencia de investigación también compartida por José Manuel García Verdugo, catedrático de Biología Celular de la Universidad de Valencia y experto en células madre.

Durante más de 150 años se pensó que nuestro cerebro no era capaz de generar nuevas neuronas, y aunque Ramón y Cajal lo apuntó en su época, no fue hasta el año 1962 cuando Altman descubrió en sus experimentos con ratones que el cerebro era capaz de producir nuevas neuronas: la neurogénesis. En 1998 Eriksson publicó las primeras noticias de que el cerebro humano maduro cambiaba neuronas frecuentemente en al menos un sitio: el hipocampo, un área importante para la memoria y el aprendizaje.

Lo que ahora estudia José Manuel García Verdugo y su equipo es qué tipo de células actúan como células madre, cómo se comportan las células madre, y qué lenguaje hay que crear para comunicarse con estas células y conseguir que generen nuevas neuronas allí donde se necesita, por ejemplo ante un infarto. Solo las nuevas neuronas que conectan con otros neuronas sobreviven, un hecho aplicable al ser humano respecto a su entorno social. 

García Verdugo adelantaba en primicia en El Ser Creativo el resultado de un estudio realizado junto a un equipo de investigadores de la University of California: la Migración postnatal temprana a BO (Bulbo Olfatorio). El descubrimiento de nuevas rutas de migración de neuronas desde los ventrículos laterales cerebrales hasta la corteza cerebral en niños de una semana a tres años. Un nuevo camino celular que podría servir para aumentar el número de neuronas en regiones muy relacionadas con tareas cognitivas, procesos emocionales y percepción del espacio, debido a esa importante neurogénesis en el BO.

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Otra de las aportaciones que captó la atención de los jóvenes asistentes al evento, fue la revelación del alcohol como la droga con efectos más dañinos para el cerebro, ya que su consumo provoca la muerte de las nuevas neuronas afectando a la capacidad de aprendizaje futura; y aunque las células madres pudieran continuar generando otras nuevas, el proceso termina por detenerse, acelerando el envejecimiento prematuro.

De envejecimiento algo sabe Aubrey de Grey, uno de los gerontólogos más reconocidos del mundo. De Grey enlazó los primeros minutos de su discurso con el de Dean Hamer, alertando sobre la necesidad de mejorar nuestro sistema inmune, e instando a cada uno de nosotros y a la comunidad científica a responsabilizarse de ello: “si queremos vivir mucho tiempo tenemos que hacer algo respecto al declive del sistema inmunológico, y la medicina nos puede ayudar pero no desde la geriatría, sino abordando el envejecimiento desde la prevención”.

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El cambio de enfoque pasa por tratar el metabolismo con anticipación para evitar la aparición de daños que causen patologías. El cuerpo es una máquina, como un coche, y deberíamos aprender de ellos lo importante que es un buen mantenimiento para alargar la vida más allá de su periodo de garantía.

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Desde la fundación SESN Foundation de la que es investigador, Aubrey de Grey trabaja en la utilización de material genético de ciertas bacterias que están en el ambiente, para luego introducir en nuestro cuerpo los genes identificados, y degradar las células causantes de la vejez.