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14 septiembre 2023

驴C贸mo recordamos la clave del Wifi?

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Recordar la clave de la wifi mientras la tecleamos en nuestro dispositivo; retener una direcci贸n para introducirla en el navegador; quedarse con un n煤mero telef贸nico mientras lo indexamos en nuestra agenda de contactos; retener la pregunta formulada por el profesor mientras la anotamos en nuestra libreta; o los ingredientes necesarios que recita un televisivo chef mientras buscamos un papel y boli donde apuntarlos, 鈥

Todos los d铆as, tenemos que afrontar tareas como estas u otras similares que exigen recordar una informaci贸n puntual durante un periodo de tiempo muy breve, el justo para poder completarla y pasar a otra cosa. Pero, 驴c贸mo almacena el cerebro est谩 informaci贸n de 鈥渦sar y tirar鈥?聽

La memoria operativa permite el almacenamiento temporal de informaci贸n para la realizaci贸n de tareas cognitivas complejas, como recordar la clave wifi mientras la tecleamos. Cr茅dito: Luis Alvarez/Getty Images

La respuesta se encuentra en la memoria operativa, tambi茅n llamada memoria de trabajo (working memory), definida como el conjunto de procesos que permiten el almacenamiento y manipulaci贸n temporal de informaci贸n para la realizaci贸n de tareas cognitivas complejas. Verbalizado de una forma m谩s sencilla, ser铆a la capacidad que nos permite mantener en la mente la informaci贸n que necesitamos para realizar una tarea mientras la estamos ejecutando a煤n cuando al mismo tiempo estemos prestando atenci贸n tambi茅n a otra cosa o tarea. As铆 pues, la memoria de trabajo es una memoria a corto plazo con una capacidad limitada y cuyos contenidos se actualizan constantemente.

Hasta hace relativamente poco se cre铆a que esta informaci贸n temporal era almacenada en neuronas que permanec铆an activadas (鈥渆ncendidas鈥) mientras duraba la ejecuci贸n de la tarea. Sin embargo, cada son m谩s las evidencias y estudios 鈥como el publicado por investigadores el MIT en diciembre de 2022鈥攓ue refuerzan la hip贸tesis de que esta capacidad descansa en la denominada 鈥減lasticidad a corto plazo de las sinapsis neuronales鈥 (short term synaptic plasticity).

Juego 1: 驴Qu茅 tal trabaja tu memoria operativa?

Uno de los experimentos efectuados por los investigadores del MIT consisti贸 en monitorizar la actividad neuronal en ratas mientras realizaban el siguiente reto: se les mostraba una imagen que luego desaparec铆a y un segundo despu茅s se presentaban otras dos im谩genes, incluida la original de tal forma que ten铆an que reconocerla.聽

 

Espacios para almacenar la informaci贸n temporal

Vayamos por partes: la sinapsis es la regi贸n o espacio entre dos neuronas y responsable de la transmisi贸n de se帽ales, de una a otra, de tal forma que la informaci贸n pueda completar su viaje por el cerebro saltando de neurona en neurona. En este sentido, los espacios sin谩pticos pueden equipararse a las conexiones de un circuito. Seg煤n la hip贸tesis de la plasticidad sin谩ptica a corto plazo, la informaci贸n retenida por la memoria operativa no se almacena en las neuronas, sino que queda almacenada en estas sinapsis neuronales, que experimentan una modificaci贸n que las refuerza temporalmente.

La informaci贸n retenida por la memoria operativa no se almacena en las neuronas, sino que queda almacenada en las sinapsis neuronales. Cr茅dito: Koto Feja /Getty Images
La informaci贸n retenida por la memoria operativa no se almacena en las neuronas, sino que queda almacenada en las sinapsis neuronales. Cr茅dito: Koto Feja /Getty Images

Una forma muy sencilla (y simplificada) de verlo es recuperar en este punto el cuento de Pulgarcito, quien, en lugar de esforzarse en memorizar todos los detalles del camino, lanzaba piedrecitas que lo marcaban, de tal modo que para volver a recorrerlo le bastaba con seguir el camino marcado. De forma an谩loga, el cerebro no dedica (o emplea) neuronas para guardar esa informaci贸n puntual, sino que se limita a reforzar el camino sin谩ptico para saber por d贸nde transitar luego cuando haya que recuperar la informaci贸n.

Juego 2: Recuerda la clave, recuerda la clave, recuerda la鈥

Teniendo en cuenta que en la memoria operativa la informaci贸n visual es retenida por un sistema diferente al que retiene informaci贸n escrita ,ahora se presenta un reto an谩logo al anterior, pero en este caso el objetivo es recuperar la clave correcta que se ha mostrado previamente.

 

La clave para hacer varias tareas simult谩neamente

驴Cu谩les son las ventajas de este sistema? Por un lado, exige menos esfuerzo de procesamiento, un menor gasto energ茅tico y una menor ocupaci贸n o demanda de neuronas por parte de la memoria de trabajo: no es lo mismo mantener activas (encendidas y ocupadas) un grupo de neuronas durante todo ese lapso que, simplemente marcar el camino que las conecta la primera vez que se recorre. De vuelta al ejemplo de Pulgarcito, 茅ste no necesita estar reteniendo todo el rato los detalles del camino y procesando esta informaci贸n para poder recorrerlo, sino que le basta con seguir la senda de piedrecitas, y con ello puede prestar atenci贸n a otras tareas que tambi茅n dependen de la memoria operativa, como escoger las flores m谩s bonitas para su abuelita. Algo fundamental porque la capacidad de la memoria operativa es limitada.

Adem谩s, es un sistema m谩s flexible, en el sentido de que permite m谩s distracciones sin que se pierda esa informaci贸n. De nuevo, esto es f谩cil de ver si pensamos por ejemplo en una clave de la wifi. Si cada valor de la clave se almacenase en una neurona y una de ellas fallase, ya no habr铆a forma de recuperar la clave. Sin embargo, con la plasticidad sin谩ptica, aunque alguna de las 鈥減iedrecitas鈥 se extrav铆e, a煤n se puede recuperar toda la secuencia: si cuando llegamos a la siguiente conexi贸n vuelve a estar reforzada, entonces es que vamos por el camino correcto, estamos recorriendo el circuito neuronal que corresponde y recuperando la informaci贸n registrada en 茅l.聽

Juego 3: Se ha perdido parte de la informaci贸n

La memoria operativa no solo retiene informaci贸n, sino que la procesa para resolver tareas cognitivas complejas, como problemas matem谩ticos o juegos como el que proponemos aqu铆: retener una secuencia de d铆gitos en tu memoria operativa. Estos son los n煤meros que 鈥渁parecen鈥 parcialmente borrados en las operaciones inferiores. El objetivo es resolver las dos operaciones a partir de la colecci贸n de d铆gitos memorizada, que son todos los necesarios para completar correctamente las sumas, sabiendo adem谩s que tres de los d铆gitos no aparecen parcialmente borrados, sino tal cual.

 

Soluciones


Miguel Barral聽

 

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