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10 septiembre 2015

La contagiosa pasi贸n por la ciencia

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La pasi贸n por la ciencia y el deseo de contarle sus avances a todo el mundo son dos sentimientos que han ido parejos en figuras como Stephen Jay Gould, Isaac Asimov, Carl Sagan o George Gamow, algunos de los grandes divulgadores cient铆ficos de todos los tiempos.

Isaac Asimov (2 de enero 1920聽鈥 16 de abril 1992)

Asimov, dibujado por la ilustradora de ciencia ficci贸n Rowena

Ni帽o superdotado, Asimov empez贸 sus estudios universitarios con tan s贸lo quince a帽os. Lleg贸 a ser profesor de bioqu铆mica pero, en cuanto tuvo la oportunidad, dej贸 la docencia e inici贸 su productiva carrera como escritor cient铆fico: public贸 m谩s de 500 libros, alternando entre la ciencia ficci贸n y la divulgaci贸n.

芦La ciencia es una sola luz, e iluminar con ella cualquier parte es iluminar con ella el mundo entero禄

芦Yo no quer铆a investigar, quer铆a escribir禄, confes贸 en su autobiograf铆a. Escribiendo ciencia ficci贸n concibi贸 las tres leyes de la rob贸tica que aparecieron por primera vez en el relato 鈥淩unaround鈥 (1942), publicado en la revista Astounding Science Fiction, y que luego desarroll贸 ampliamente en 鈥淵o, Robot鈥 (1950).

Borroneando su primera pieza de no ficci贸n, dedicada a la hemoglobina, descubri贸, para su sorpresa, 芦que escribir un art铆culo as铆 me llevaba menos tiempo y era m谩s f谩cil y mucho m谩s divertido que una pieza de ciencia ficci贸n禄. En 1954 sali贸 a la luz su primer libro de divulgaci贸n: 鈥淭he Chemicals of Life鈥, redactado en solo seis semanas. Al principio su p煤blico objetivo eran los adolescentes: 芦Creo que son los que m谩s necesitan una introducci贸n a la ciencia. Una vez que pasan de los dieciocho es m谩s dif铆cil influirles禄, aseguraba.

Roger Penrose (8 de agosto de 1931)

Roger Penrose, en 2011. Cr茅ditos: Biswarup Ganguly

Profesor de Matem谩ticas Aplicadas en la Universidad de Oxford y estudioso de los agujeros negros, Roger Penrose est谩 considerado como uno de los cient铆ficos que m谩s ha aportado a la Relatividad General desde Einstein. Entre sus muchas contribuciones a la geometr铆a y a la f铆sica te贸rica, en 1965 prob贸 junt贸 al f铆sico Stephen Hawking que las singularidades del espacio-tiempo (como las de los agujeros negros) pueden formarse a partir del colapso de inmensas estrellas moribundas.

芦No puede existir inteligencia sin comprensi贸n禄

Penrose ha dedicado adem谩s gran parte de su ingenio a las matem谩ticas recreativas y las paradojas. Pero son sus trabajos acerca de la ciencia de la mente los que le han convertido en una celebridad dentro del mundo cient铆fico.

En 鈥淟a nueva mente del emperador鈥 (1989), Penrose defiende que hay facetas del pensamiento humano que nunca podr谩n ser emuladas por un ordenador. Y para defenderlo condensa una amplia gama de conocimientos cient铆ficos, que van desde la m谩quina de Turing hasta la entrop铆a o la estructura del cerebro. Todo ello con una lucidez y claridad que permiten a cualquier profano entender sus textos.

Richard Feynman (11 de mayo de 1918 鈥 15 de febrero de 1988)

Richard Feynman, en 1984. Cr茅dito: Tamiko Thiel

Feynman sol铆a increpar a sus alumnos dici茅ndoles: 芦Enam贸rate de alguna actividad y 隆pract铆cala!禄. Y, sin duda, 茅l mismo predic贸 con el ejemplo. Enamorado de la f铆sica, ayud贸 a construir la bomba at贸mica, cre贸 un modelo para la interacci贸n d茅bil (una de las cuatro fuerzas fundamentales de la naturaleza), emprendi贸 trabajos precursores de la nanotecnolog铆a y gan贸 en 1965 el Nobel de F铆sica por sus trabajos en f铆sica cu谩ntica, que ayudaron a entender el comportamiento de las part铆culas elementales.

芦Hay que tener la mente abierta. Pero no tanto como para que se te caiga el cerebro禄

Y no acaba ah铆 la cosa. Adem谩s, el f铆sico neoyorquino fue una de los primeros en proponer la idea de las computadoras cu谩nticas; y dirigi贸 la comisi贸n que demostr贸 que la explosi贸n del transbordador Challenger en 1986 fue debida a un equipo defectuoso y no a un error humano.

Pero Feynman est谩 en esta selecta lista porque consigui贸 contagiar como pocos su pasi贸n por la f铆sica. Su capacidad pedag贸gica y comunicativa es considerada por muchos la m谩xima demostraci贸n de su genialidad. Sus divertidas clases y charlas, publicadas e incluso grabadas para la televisi贸n, siguen inspirando a nuevas generaciones de cient铆ficos y acercando al p煤blico general la ciencia m谩s compleja.

Stephen Jay Gould (10 de septiembre聽de聽1941-20 de mayo聽de聽2002)

Stephen Jay Gould, en 1982. Cr茅dito: Museum of Natural History

Considerado por muchos el mejor paleont贸logo del siglo XX, este reputado profesor de la Universidad de Harvard complet贸 las teor铆as de Darwin con nuevas hip贸tesis. Pero tambi茅n simultane贸 la investigaci贸n con la divulgaci贸n cient铆fica.

芦No hay nada que limite m谩s la innovaci贸n que una visi贸n dogm谩tica del mundo禄

El libro que lo lanz贸 a la fama fue 鈥淓l pulgar del panda鈥, con el que obtuvo el premio American Book Award. En sus p谩ginas, y partiendo de esa rareza de la naturaleza (el extra帽o falso pulgar de los osos panda) logr贸 explicar magistralmente los mecanismos naturales de la evoluci贸n.

La mejor estrategia de Gould fue siempre apelar a la curiosidad natural de sus lectores. As铆, explicaba los conceptos m谩s complejos de la biolog铆a a partir de preguntas como 驴por qu茅 ning煤n animal se desplaza sobre ruedas?, o 驴c贸mo pueden algunas moscas desarrollar patas en la boca?, o 驴las cebras son blancas con franjas negras, o negras con franjas blancas?

George Gamow (4 de marzo de 1904 鈥撀 19 de agosto de 1968)

George Gamow, hacia 1950. Cr茅dito: American Institute of Physics

Imaginaci贸n sin p茅rdida de rigor eran los ingredientes que empleaba George Gamow para explicar la relatividad y la teor铆a cu谩ntica en libros como 鈥淓l Sr. Tompkins en el Pa铆s de las Maravillas鈥 (1940), cuyo protagonista es un banquero que asiste a conferencias sobre problemas de la f铆sica moderna. Y es que la compleja f铆sica te贸rica parec铆a un juego de ni帽os cuando la contaba este cient铆fico ruso, que adem谩s de divulgar pas贸 buena parte de su carrera estudiando el Big Bang y la formaci贸n de las estrellas.

芦As铆 que solo estoy sentado y esperando, escuchando, y si llega algo interesante, simplemente me incorporo禄

Gamow pretend铆a que las ideas correctas de espacio, tiempo y movimiento, que la nueva ciencia hab铆a alcanzado 芦tras investigaciones tan largas como complejas禄, se convirtieran en un patrimonio com煤n con el que cualquier persona de a pie estuviera familiarizado. Y por eso gan贸 el premio Kainga, concedido por la UNESCO. Su texto 鈥淯n, dos, tres… Infinito鈥 (1947) a煤n es popular hoy, ya que combina de un modo original y brillante conceptos de matem谩ticas, biolog铆a, f铆sica y astronom铆a.

Mary Somerville (26 de diciembre聽de聽1780聽–聽28 de noviembre聽de聽1872)

Mary Sommerville, retratada en 1834 por Thomas Phillips. Cr茅dito: National Gallery of Scotland

Entre las mujeres que han divulgado la ciencia, la brit谩nica Mary Somerville ocupa un lugar destacado. De hecho, se le apod贸 la reina de la ciencia. Aunque fue una observadora nata, su inter茅s por la ciencia naci贸 de manera casi, casi accidental. De adolescente, su profesor de pintura le explic贸 que 鈥淟os Elementos鈥 de Euclides permit铆an entender la perspectiva, pero tambi茅n la astronom铆a. Ni corta ni perezosa, empez贸 a estudiar a Euclides por su cuenta. Y las matem谩ticas se quedaron con ella el resto de su vida.

芦A veces encuentro dificultades en los problemas matem谩ticos, pero mi vieja terquedad persiste. Y si no lo consigo hoy lo abordo de nuevo al d铆a siguiente禄

Cuando en 1831 la Sociedad para la Difusi贸n del Conocimiento 脷til le pidi贸 que tradujera “La Mec谩nica Celeste”, del franc茅s Laplace, Somerville no solo tradujo las palabras al ingl茅s, sino al lenguaje com煤n. Poco despu茅s se atrevi贸 a escribir 鈥淪obre la conexi贸n de las ciencias f铆sicas鈥 (1834) , un libro en el que hizo hincapi茅 en la interdependencia creciente entre las diferentes ramas de la ciencia y sugiri贸 la posibilidad de que existiera otro planeta m谩s alejado que Urano (poco antes de que se descubriera ese planeta: Neptuno).

Somerville trat贸 con grandes cient铆ficos como Laplace, Poisson, John Herschel, Ada Lovelace o Charles Baggage, que por aquel tiempo inventaba las m谩quinas calculadoras programables. Fue miembro de la Real Sociedad Astron贸mica, de la Real Academia Irlandesa y de la Sociedad Americana de Geograf铆a y Estad铆stica.

Richard Dawkins (26 de marzo de 1941)

Richard Dawkins, en 2008. Cr茅dito: Mike Cornwell

Si hay una obra imprescindible para entender la evoluci贸n esa es 鈥淓l gen ego铆sta鈥 (1976). El primer libro del bi贸logo evolucionista Richard Dawkins consigue explicar el papel que juegan los genes en la evoluci贸n, describiendo c贸mo compiten y, a la vez, cooperan en la generaci贸n de la diversidad biol贸gica.

芦Prefiero no establecer una separaci贸n clara entre la ciencia y su divulgaci贸n禄

Tan claro ten铆a que investigar y divulgar deb铆an ir a la par que, adem谩s de convertirse en profesor del Departamento de Zoolog铆a de Oxford, logr贸 ser el primer titular de la c谩tedra para la Comprensi贸n P煤blica de la Ciencia de esa universidad. En una entrevista explic贸 as铆 su vocaci贸n divulgadora: 芦La comprensi贸n cient铆fica del mundo, del universo 鈥搚 en mi caso, especialmente de la vida鈥 es tan inmensamente excitante, emocionante, po茅tica, maravillosa, que ser铆a una l谩stima enorme si alguien se fuese a la tumba sin haber podido apreciarla. Por eso siento un tremendo deseo de ense帽ar a la gente lo maravillosa que es la ciencia.禄

Dawkins considera que la mezcla de asombro y admiraci贸n es lo que impulsa a los cient铆ficos a averiguar todo lo que se pueda sobre el funcionamiento del mundo. Y ha defendido a ultranza que la ciencia ofrece mejores respuestas que las religiones y creencias. De hecho, Dawkins combate activamente el creacionismo y se le considera la m谩xima figura actual del ate铆smo militante.

Carl Sagan (9 de noviembre de 1934聽鈥 20 de diciembre de 1996)

Carl Sagan en "Cosmos" -Escritor de ciencia ficci贸n
Carl Sagan en “Cosmos” (1980). Cr茅dito: PBS

A trav茅s de la serie televisiva 鈥淐osmos, este astrof铆sico logr贸 transmitir como nadie su asombro ante el universo a 400 millones de personas de m谩s de 60 pa铆ses. Fue un divulgador nato que hizo que el mundo entero mirara al cielo con curiosidad sobre las galaxias, las nebulosas, los sistemas solares, los planetas, etc. Adem谩s de su 茅xito televisivo, Sagan gan贸 el Premio Pulitzer de 1978 de Literatura General de No Ficci贸n por 鈥淟os Dragones del Ed茅n鈥.

芦Despu茅s de todo, cuando est谩s enamorado, quieres contarlo a todo el mundo. Por eso, me parece aberrante que los cient铆ficos no hablen al p煤blico de la ciencia禄

Sagan fue profesor de Astronom铆a y Ciencias Espaciales en la Universidad de Cornell e investigador en el Laboratorio de Propulsi贸n a Chorro (JPL) del Instituto de Tecnolog铆a de California. Particip贸 en las primeras misiones del programa Mariner de la NASA a Venus, e incluso dio instrucciones a los astronautas del programa Apollo antes de partir hacia la Luna.

Defensor ac茅rrimo de la b煤squeda de vida alien铆gena, Sagan prepar贸 los mensajes (potencialmente comprensibles para cualquier inteligencia extraterrestre) lanzados al espacio exterior en la sonda espacial Pioneer 10 (1972) y en las sondas Voyager (1977). Tambi茅n fue suya la idea de que la Voyager 1, a 6.000 millones de kil贸metros, girase su c谩mara y tomase en 1990 la famosa fotograf铆a de la Tierra como 鈥淯n punto azul p谩lido鈥. Y es que siempre quiso ponernos en nuestro lugar en el Universo: 芦Somos seres peque帽os, a medio camino en tama帽o entre un 谩tomo y una estrella; somos vulnerables禄, dijo una vez en televisi贸n.

Oliver Sacks (9 de julio de 1933 鈥 30 de agosto de 2015)

Oliver Sacks en 2009. Cr茅ditos: Steve Jurvetson

Este m茅dico, neur贸logo y profesor universitario londinense, fallecido el 30 agosto de 2015, fue un entusiasta divulgador cient铆fico. Los libros de Sacks, el poeta de las neuronas, explican el cerebro de un modo creativo que ha cautivado a todos los p煤blicos y que ha instruido incluso a muchos m茅dicos.

芦Hablamos no solo para explicarles a otros lo que pensamos, sino tambi茅n para contarnos a nosotros mismos lo que pensamos禄

De sus 30 a帽os dedicados a divulgar la neurociencia destacan tres obras, todas ellas basadas en las historias de sus pacientes, narradas con un innegable talento literario. En “Un antrop贸logo en Marte” (1995) describi贸 casos cl铆nicos de autismo, p谩rkinson, alucinaci贸n musical, epilepsia, s铆ndrome del miembro fantasma, esquizofrenia o alzh茅imer. Otro libro suyo, “Despertares” (1973), basado en un grupo de enfermos con casos raros de encefalitis, se hizo popular cuando fue llevado al cine en una pel铆cula protagonizada por Robin Williams y Robert De Niro en 1990.

Pero su mayor bestseller fue 鈥淓l hombre que confundi贸 a su mujer con un sombrero” (1995). De este libro escribi贸 un cr铆tico: 芦Oliver Sacks empieza donde muchos informes psiqui谩tricos terminan… Con la intensidad orquestal de su prosa e ideas, partiendo de una profunda compasi贸n, Sacks juega con nuestras experiencias rutinarias para conducirnos por las maravillosas aventuras de la mente禄.

 

Elena Sanz para Ventana al Conocimiento

@ElenaSanz

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