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11 enero 2022

Las 5 grandes extinciones de la historia de la Tierra

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En 2016 una reuni√≥n de cient√≠ficos defini√≥ una nueva √©poca geol√≥gica, el Antropoceno, que suceder√≠a al Holoceno desde mediados del siglo XX y que est√° caracterizado por el profundo impacto de la huella humana en el planeta. Uno de los rasgos m√°s acusados de este nuevo periodo ‚ÄĒque a√ļn no ha sido ratificado por los organismos competentes‚ÄĒ es una acelerada extinci√≥n masiva de especies que ha sido calificada como el sexto evento masivo de este tipo, y el primero causado por una de esas especies: nosotros. A lo largo de la historia de la Tierra han sido numerosas las grandes extinciones, pero solo unas pocas cumplen el criterio para formar parte del Big Five: periodos de menos de 2,8 millones de a√Īos en los que han desaparecido las tres cuartas partes de las especies. Para entender el significado de estas cat√°strofes, repasamos aqu√≠ estos cinco episodios ‚ÄĒy uno adicional‚ÄĒ que se debieron a causas naturales y que cambiaron el curso de la evoluci√≥n y la vida en la Tierra.

0 – 2.400-2.000 millones de a√Īos: La Gran Oxidaci√≥n

Aunque no suele incluirse dentro de las cinco grandes extinciones, sin duda fue el primer gran golpe de tim√≥n a la evoluci√≥n biol√≥gica: entre 2.400 y 2.050 millones de a√Īos atr√°s, en el Paleoproterozoico, la atm√≥sfera y la superficie de los oc√©anos comenzaron a llenarse de ox√≠geno, un gas hasta entonces muy minoritario en la Tierra. Se asume que los responsables de este fen√≥meno conocido como la Gran Oxidaci√≥n fueron los microorganismos fotosint√©ticos, aunque a√ļn se discute si las principales responsables fueron las cianobacterias u otros microbios m√°s primitivos, como tambi√©n se investiga cu√°les fueron las causas de esta dr√°stica deriva.

BBVA-OpenMind- 5 mayores extinciones de la historia-Extinciones masivas 1 - Se cree que durante el período Proterozoico la mayor parte del planeta estaba cubierta por una capa de hielo. Imagen: Wikimedia
Se cree que durante el período Proterozoico la mayor parte del planeta estaba cubierta por una capa de hielo. Imagen: Wikimedia

Fueran cuales fuesen las causas, el resultado fue un cambio radical. Una atm√≥sfera rica en ox√≠geno hizo posible la vida tal como hoy la conocemos, pero a cambio extermin√≥ a los seres unicelulares que hasta entonces hab√≠an dominado el planeta y para los cuales el ox√≠geno era un veneno. Las consecuencias fueron a√ļn mucho m√°s profundas: el descenso del metano, un potente gas de efecto invernadero que hasta entonces abundaba en la atm√≥sfera, sumi√≥ a la Tierra en una inmensa glaciaci√≥n hoy llamada huroniana. Este giro rotundo en el curso de la historia terrestre nos advierte de la extrema sensibilidad del clima a las alteraciones ecol√≥gicas.

1 – 443 millones de a√Īos: Extinci√≥n ordov√≠cica-sil√ļrica

Durante m√°s de 2.000 millones de a√Īos de vida en la Tierra solo existieron seres unicelulares, hasta que hace unos 575 millones de a√Īos comenzaron a aparecer los primeros organismos multicelulares, un fen√≥meno llamado explosi√≥n de Avalon. Esta diversificaci√≥n, posibilitada por el fin de la glaciaci√≥n global, a√ļn oculta muchos secretos a la ciencia. Uno de ellos es hasta qu√© punto aquella fauna del periodo Ediac√°rico dej√≥ descendientes en el gran estallido de vida que acaeci√≥ poco despu√©s, hace 540 millones de a√Īos: la explosi√≥n c√°mbrica.

BBVA-OpenMind- 5 mayores extinciones de la historia-Extinciones masivas 2 - En el período Cámbrico surgieron los linajes animales de los que desciende la mayoría de la fauna actual. Imagen: Wikimedia
En el período Cámbrico surgieron los linajes animales de los que desciende la mayoría de la fauna actual. Imagen: Wikimedia

En el C√°mbrico nacieron los principales grandes linajes de fauna de los cuales descendemos la mayor√≠a de los animales actuales, aunque por entonces la vida a√ļn estaba limitada al agua y sus orillas. Pero hace unos 443 millones de a√Īos, y de forma casi repentina en tiempo geol√≥gico, el 85% de las especies desaparecieron del planeta. Se habla de una gran glaciaci√≥n que cubri√≥ Gondwana, el supercontinente del sur, e hizo descender el nivel de los mares, condenando a los seres que habitaban en las plataformas continentales. A ello sigui√≥ un posterior calentamiento r√°pido que de nuevo subi√≥ el nivel de las aguas pero dej√≥ oc√©anos pobres en ox√≠geno y ricos en metales t√≥xicos. Las causas de todo ello a√ļn no son bien conocidas; se ha propuesto que la aparici√≥n de la cordillera de los Apalaches en los actuales EEUU por los movimientos tect√≥nicos expuso nueva roca cuya erosi√≥n qu√≠mica retir√≥ CO2 de la atm√≥sfera, reduciendo as√≠ el efecto invernadero. Otras teor√≠as hablan de volcanismo o de un estallido de rayos gamma de una supernova que habr√≠a eliminado la protecci√≥n del ozono atmosf√©rico contra la letal radiaci√≥n ultravioleta del sol.

2 – 372 millones de a√Īos: Extinci√≥n dev√≥nica

Hace 419 millones de a√Īos comenz√≥ el Dev√≥nico, hoy conocido como la era de los peces, ya que estos animales crecieron y se diversificaron hasta colonizar todos los ambientes acu√°ticos; uno de ellos, el Dunkleosteus, alcanzaba casi los 9 metros. Tambi√©n los vertebrados comenzaron a abandonar t√≠midamente las aguas para aventurarse en tierra seca con sus aletas que, como en el caso del tiktaalik, iban transform√°ndose en patas para originar los primeros tetr√°podos. Pero el Dev√≥nico fue tambi√©n cuando la Tierra se hizo verde: las plantas cubrieron el paisaje formando grandes bosques que se poblaron de invertebrados como miri√°podos, ar√°cnidos y los primeros insectos.

BBVA-OpenMind- 5 mayores extinciones de la historia-Extinciones masivas 3 La extinción del Devónico solo afectó a las especies acuáticas, que comenzaron a desarrollar la habilidad de salir a la superficie. Imagen: Wikimedia
La extinción del Devónico solo afectó a las especies acuáticas, que comenzaron a desarrollar la habilidad de salir a la superficie. Imagen: Wikimedia

A finales del Dev√≥nico comenz√≥ una serie de extinciones que se prolongaron durante millones de a√Īos y que en conjunto exterminaron hasta un 75% de todas las especies. El car√°cter gradual de la segunda gran extinci√≥n de la historia de la Tierra ha hecho aflorar m√ļltiples hip√≥tesis sobre sus causas, incluyendo las habituales como el volcanismo o el impacto de un objeto espacial. Una teor√≠a interesante es que fueron las plantas las causantes de todo ello: sin herb√≠voros que controlaran su proliferaci√≥n, la explosi√≥n de vida vegetal provoc√≥ un fuerte descenso del CO2 atmosf√©rico que redujo el efecto invernadero, desencadenando un enfriamiento global. A ello se uni√≥ la liberaci√≥n de nutrientes a los oc√©anos por la acci√≥n de las plantas sobre la roca, con una consecuente proliferaci√≥n de algas que elimin√≥ el ox√≠geno del agua. La extinci√≥n del Dev√≥nico solo afect√≥ a las especies acu√°ticas. Los trilobites, uno de los grupos de mayor √©xito del Paleozoico, perdieron la mayor√≠a de sus especies.¬†

3 – 252 millones de a√Īos: Extinci√≥n p√©rmica-tri√°sica

Hace 252 millones de a√Īos se produjo la que se considera la mayor extinci√≥n en la historia terrestre, tan extensa como para marcar la muerte de una era, el Paleozoico, y el nacimiento de otra, el Mesozoico, que hoy conocemos como el reinado de los dinosaurios. La causa suele atribuirse a un episodio volc√°nico masivo que origin√≥ la regi√≥n conocida como traps siberianos, liberando grandes cantidades de CO2 que originaron un calentamiento global catastr√≥fico, aunque no se descarta el posible impacto de un objeto espacial. El resultado fue la extinci√≥n de m√°s del 85% de las especies marinas en solo 100.000 a√Īos. Y aunque fue el final definitivo para algunos animales emblem√°ticos del Paleozoico, como los pocos trilobites que hab√≠an sobrevivido a las dos extinciones anteriores, la extinci√≥n en tierra pudo ser m√°s prolongada y afectar al 70% de la fauna, incluyendo numerosos reptiles, anfibios e insectos.

El nacimiento del Mesozoico est√° marcado por la mayor extinci√≥n en la historia del planeta: el 85% de las especies desaparecieron en apenas 100.000 a√Īos. Imagen: Gina Viglietti / Eurekalert
El nacimiento del Mesozoico est√° marcado por la mayor extinci√≥n en la historia del planeta: el 85% de las especies desaparecieron en apenas 100.000 a√Īos. Imagen: Gina Viglietti / Eurekalert

Seg√ļn un estudio de 2021, a la extinci√≥n sigui√≥ una proliferaci√≥n de bacterias y algas en las aguas que las convirti√≥ en una sopa t√≥xica e inhabitable durante cientos de miles de a√Īos; la Tierra tard√≥ 4 millones de a√Īos en recuperarse, y los arrecifes de coral no volver√≠an a su antiguo esplendor hasta 14 millones de a√Īos despu√©s. Los autores del estudio advert√≠an de que esto mismo est√° sucediendo en la emergencia clim√°tica actual: el excesivo vertido de nutrientes y el calentamiento de los mares provoca esta eutrofizaci√≥n que consume el ox√≠geno del agua, creando zonas muertas y liberando a la atm√≥sfera grandes cantidades de N2O, un gas de efecto invernadero.

4 – 201 millones de a√Īos: Extinci√≥n tri√°sica-jur√°sica

El Tri√°sico, el primer periodo de la era Mesozoica, es un lapso de 50 millones de a√Īos flanqueado por dos de las grandes extinciones terrestres. No fue hasta mediados de este periodo cuando la vida comenz√≥ a recuperar la diversidad que ten√≠a antes de la cat√°strofe del fin del P√©rmico, solo para que poco despu√©s un nuevo cataclismo volc√°nico en la regi√≥n del actual oc√©ano Atl√°ntico ‚ÄĒseg√ļn la hip√≥tesis corriente‚ÄĒ evacuara inmensas cantidades de CO2, provocando un calentamiento del planeta y una acidificaci√≥n de los oc√©anos que fueron devastadores para la biosfera.

La extinción triásica, que acabó con el 80% de las especies, dio paso a la era de los dinosaurios. Imagen: Wikimedia

Con la desaparición al final del Pérmico de muchos de los terápsidos, los primeros mamíferos, eran los reptiles los que comenzaban a dominar la Tierra en el Triásico, una época de clima cálido y seco. A finales de este periodo aparecieron los dinosaurios y los pterosaurios, los primeros vertebrados voladores, pero por entonces eran los ancestros de los cocodrilos el grupo dominante. Esto cambió con la gran extinción que acabó con el 80% de las especies, diezmando sobre todo a los cocodrilos y los mamíferos, y permitiendo que los dinosaurios se convirtieran en los reyes del Jurásico, el periodo posterior.

5 – 66 millones de a√Īos: Extinci√≥n cret√°cica-terciaria

La √ļltima de las cinco grandes extinciones es sin duda la m√°s popularmente conocida, ya que marc√≥ el fin de la era de los dinosaurios. Est√° sobradamente extendida la idea de que el causante del cataclismo fue el impacto de Chicxulub, un asteroide de unos 12 kil√≥metros que colision√≥ junto a la actual pen√≠nsula mexicana de Yucat√°n con la potencia de 10.000 millones de bombas at√≥micas, abriendo un cr√°ter de 150 kil√≥metros de di√°metro y 20 de profundidad. El enfriamiento y oscurecimiento global que produjo acab√≥ con las tres cuartas partes de la vida terrestre, sobre todo los animales de mayor tama√Īo. Durante a√Īos ha circulado una hip√≥tesis alternativa que atribuye la llamada extinci√≥n K-T o K-Pg (cret√°cica-terciaria o cret√°cica-pale√≥gena) a un fen√≥meno de vulcanismo que origin√≥ los llamados traps del Dec√°n en la actual India. Aunque la teor√≠a de Chicxulub es la m√°s aceptada, hoy se piensa que los volcanes tambi√©n contribuyeron al desastroso resultado final.

La extinción más conocida, la que acabó con la mayoría de dinosaurios, fue clave en la proliferación de los mamíferos y por tanto en la aparición del ser humano. Imagen: NASA
La extinción más conocida, la que acabó con la mayoría de dinosaurios, fue clave en la proliferación de los mamíferos y por tanto en la aparición del ser humano. Imagen: NASA

Sin embargo, no es del todo preciso decir que los dinosaurios se extinguieron, ya que no todos lo hicieron. Del grupo de los dinosaurios aviares, animales m√°s peque√Īos que sobrevivieron a la cat√°strofe, se originaron todas las aves actuales, que la taxonom√≠a actual clasifica tambi√©n como dinosaurios de pleno derecho. La desaparici√≥n de los grandes reptiles dio ocasi√≥n a que los mam√≠feros, hasta entonces peque√Īos animales que se escond√≠an bajo tierra, tuvieran su oportunidad de multiplicarse y poblar el planeta, hasta dar origen al ser humano; la √ļnica especie capaz de iniciar por s√≠ misma una gran extinci√≥n a un ritmo mucho m√°s acelerado de lo que la naturaleza jam√°s ha conseguido.

Javier Yanes

@yanes68‬

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