“Debemos crear animales transgénicos resistentes a enfermedades”

La bióloga molecular Angelika Schnieke produce animales transgénicos, principalmente cerdos, para la investigación biomédica: son modelos animales para estudiar enfermedades humanas, como el cáncer, pero también sirven preparar xenotrasplantes, los trasplantes de células, tejidos u órganos de una especie a otra. En el pasado, la científica trabajaba en la fabricación de medicamentos en la leche del ganado, pero por lo que es mundialmente conocida es por un hito científico de primer nivel: es la madre de la oveja Dolly, el primer animal clonado a partir de una célula adulta.Schnieke, nacida en Oberhausen (Alemania) en 1956, es ahora decana de Ciencias de la Vida en la Universidad Técnica de Múnich.

Angelika

Angelika Schnieke

¿Para qué se necesitan cerdos transgénicos en la investigación biomédica?

Ahora tienes ratones y vas directo del ratón al humano. Hay tipos de cáncer, como el cáncer de páncreas, que es muy letal, así que si vas al médico y te lo diagnostica, te quedan seis meses de vida. Lo que necesitas es un diagnóstico temprano. Y para desarrollar ese diagnóstico temprano (a partir de muestras de sangre o empleando técnicas concretas de imagen molecular) puedes empezar en el ratón, pero luego tienes que probarlo. El cerdo es un animal sencillo, entre el ratón y el humano. Con él puedes hacer muchas más cosas en un solo animal, porque el ratón es tan pequeño que necesitas un montón de animales. Con los cerdos, puedes hacer seguimiento a un solo animal desde las primeras fases, tomar muestras de sangre, probar biomarcadores para el diagnóstico y pasar a la siguiente fase.

En el pasado, usted también producía medicamentos en animales transgénicos.

Lo hacía cuando trabajaba en Escocia [trabajó en Edimburgo entre 1992 y 2003, en la compañía biotecnológica PPL Therapeutics], pero ya no lo hago. Hicimos muchos productos farmacéuticos en animales transgénicos.

¿Usted ya no está interesada en esta línea de investigación?

No, porque el mercado ha cambiado y ahora la mayor parte de los productos se hace en cultivos celulares. Cuando nosotros trabajábamos en ese campo, no estaba claro que los cultivos celulares pudieran producir suficientes proteínas recombinantes para tratar a todos los pacientes [por ejemplo, la insulina se produce en cultivos de células y antes se obtenía de páncreas de cerdos]. Los cultivos celulares han aumentado y son más eficientes. No está claro si emplear animales sigue siendo una buena opción.

Así que cree que producir medicamentos en animales transgénicos tiene muchas desventajas.

Ya no hay muchas empresas trabajando en ello.

¿Cuándo serán realidad los xenotrasplantes, los trasplantes de órganos de animales a humanos?

Probablemente, en unos pocos años tendremos trasplantes de tejidos como los islotes pancreáticos [las regiones del páncreas que producen insulina]. Hay mucha gente diabética y puedes utilizar los islotes porcinos para trasplantes. Esto es relativamente sencillo, porque es tejido que no tiene sus propios vasos sanguíneos. Este tipo de trasplante de tejidos de cerdos a humanos puede ser una realidad relativamente pronto. Pero el trasplante de órganos completos tomará un poco más de tiempo, probablemente. Hay un dicho: faltan 10 años para los xenotrasplantes y siempre faltarán. La esperanza es que quizá un órgano de cerdo no sirva para toda la vida, pero sea suficiente para que puedas sobrevivir hasta obtener un órgano humano. Pero los tejidos para trasplantes serán realidad muy pronto. Si miras el número de diabéticos, será un gran paso.

¿Tejidos procedentes de cerdos transgénicos?

De transgénicos o quizá de animales no transgénicos. En ambos casos puede funcionar. Si tienes tejidos sin vasos sanguíneos, no hay problema.

¿Por qué, como sociedad, necesitamos xenotrasplantes?

Tenemos escasez de órganos. Hay personas en listas de espera para trasplantes de corazón, también y sobre todo para trasplantes de riñón, y también de islotes pancreáticos. Tanto los islotes como los riñones están relacionados con la epidemia de diabetes. Por esto ha aumentado el número de trasplantes de riñón. En Alemania, muy poca gente dona sus órganos. Incluso se está discutiendo si cambiar la ley para no tener que apuntarse para ser donante. Así que todo el mundo sería donante a menos que específicamente hagan constar que no quieren serlo. Si no tenemos suficientes órganos, la gente morirá.

Hace unas semanas, el diario The Guardian publicó un editorial titulado: “No hay opción: debemos cultivar plantas transgénicas ya”. ¿Cree que también hay que crear animales transgénicos resistentes a enfermedades?

Sí. Por ser beneficioso para el animal, sería una gran idea hacerlo. Además, con el calentamiento global, la amenaza de enfermedades que hoy sólo están en África será pronto un problema para nosotros. La peste porcina africana está avanzando por Rusia y Polonia. Y Polonia no está muy lejos del resto de Europa. Así que si podemos hacer animales resistentes a la peste porcina africana, sería una idea fantástica. Y hay gente trabajando en hacer pollos resistentes a la gripe aviar. Así se salvarán animales y también se salvará una fuente de alimento muy importante.

¿Entiende la preocupación que hay en la sociedad ante los productos transgénicos?

Sí, es comprensible. Desde fuera, es muy difícil entender cómo hacemos la manipulación genética. No entienden bien el sistema.

Lee más sobre este asunto en el artículo ‘Clonación de mamíferos: algo más que una simple oveja’

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